Chef de mission Esther Vergeer:

‘We hebben meer paralympische helden nodig’

Als meisje van acht belandde Esther Vergeer in een rolstoel. Door sport leerde ze met haar beperking omgaan. Bovenal gaf het haar zelfvertrouwen. Jarenlang was ze de beste rolstoeltennisster van de wereld. Nu is ze chef de mission van Paralympic TeamNL. En Esther is een van de Toyota ambassadeurs.

“Toen ik jong was, waren gehandicapte topsporters nauwelijks bekend. Ze kwamen nooit op televisie. Ik had toen graag helden gehad in wie ik mij kon herkennen. Als chef de mission zie ik het als mijn taak onze paralympische helden het podium te geven dat ze verdienen. Snowboardster Bibian Mentel is nu zo’n held. Maar zij is een wintersporter. Ik hoop dat er bij de zomerspelen in Tokyo in 2020 veel nieuwe topsporthelden met een beperking bijkomen. Die zijn belangrijk voor gehandicapte kinderen. Ze kunnen uit deze rolmodellen kracht en moed putten.”

Bekende Nederlander

Als rolstoeltennisster was Esther Vergeer (37) jarenlang het gezicht van paralympische topsport. En haar leven draait nog steeds grotendeels om de gehandicapte sport. “Als chef de mission wil ik alle individuele sporters tot één hecht team smeden,” zegt Ester vanachter het stuur van haar Toyota RAV4. Die is met handbesturing volledig aangepast aan haar beperking. “Ik rijd het hele land door om met atleten en coaches te praten. Daarom vind ik een comfortabele en ruime auto belangrijk. Al mijn spullen, ook mijn rolstoel en sportrolstoel, passen met gemak in mijn RAV4. Echt een supergave stoere auto!”

/
Noodlot sloeg toe

Tot haar achtste leidde Esther een normaal leven, maar tijdens de zwemles sloeg het noodlot toe. “Ik kreeg hoofdpijn en werd duizelig. Kort daarop volgden een aantal hersenbloedingen. De aderen in mijn ruggenmerg bleken niet goed aangelegd.” Ze onderging een risicovolle operatie. Die slaagde, maar toen Esther bijkwam van de narcose bleek ze een dwarslaesie te hebben opgelopen. Ze kon niet meer lopen. Tijdens de revalidatie kreeg Esther een tennisracket in handen. Een belangrijk moment. “Door tennis raakte ik allereerst vertrouwd met mijn rolstoel en mijn lichaam. Dat gaf me weer zelfvertrouwen.”

/
Wie ben ik?

Esther bleek bijzonder getalenteerd. In de jaren erna domineerde ze het rolstoeltennis als niemand anders. Na 103 toernooizeges waaronder vier gouden paralympische medailles in het enkelspel en drie gouden medailles in het dubbelspel, vond de vijfvoudige paralympische sporter van het jaar het in 2013 genoeg. “Stoppen met topsport was moeilijk,” blikt Esther terug. “Toen ik geen tennisprof meer was, moest ik ontdekken waar ik nog meer goed in was.” Ze stortte zich op de foundation die ze al eerder had opgericht. Die zet zich in om gehandicapte kinderen met sport in aanraking te brengen.

Starende blikken

“Als je in een rolstoel zit, kijken mensen naar je. Dat vond ik als kind altijd erg vervelend. Ik ging daardoor ook aan mezelf twijfelen. Door tennis leerde ik mijn handicap te accepteren. Ik werd de baas over mijn rolstoel en kreeg weer zelfvertrouwen. De starende blikken konden me vanaf dat moment niet veel meer schelen. Dat gun ik andere kinderen ook zo van harte. Bovendien is het gewoon ontzettend leuk om met anderen te sporten. Om deel uit te maken van een groep. Veel kinderen met een beperking voelen zich namelijk best wel buitengesloten.”

/
Rolmodellen

De Esther Vergeer Foundation wil niet de nieuwe kampioenen opleiden maar kinderen met een beperking plezier geven in sport. Doel is dat ze daaruit zelfvertrouwen putten. “Ook als je niet zoveel talent hebt voor tennis. Kinderen die voor het eerst een bal over het net krijgen, gaan helemaal stralen. Dat is mooi om te zien.” Mentale begeleiding is daarbij ook belangrijk. “Kinderen hebben soms de behoefte hun verhaal te delen. Dan praten we daar met elkaar over. Maar uiteindelijk wil ik dat ze gaan ervaren dat ze, ondanks hun beperking, nog veel mogelijkheden hebben.”

/
Drijfveer

Esther straalt veel optimisme uit. Haar boodschap is dat je ook met een beperking een gelukkig leven kunt hebben. Ze is daar zelf het bewijs voor. “Dat komt ook door mijn ouders,” vertelt ze. “Die hebben mij nooit betutteld. Of ik wel eens baalde van mijn handicap? Heel soms, maar nooit lang. Als iets mij niet lukte, maakte de boosheid al snel plaats voor bewijsdrang. Ik wilde laten zien dat het mij zou lukken. Dat is nog steeds mijn drijfveer.” Wat ze nu nog wil bewijzen? “Dat we de paralympische sport naar het volgende niveau kunnen tillen!”

/
Op hakken

‘Kracht en kwetsbaarheid’ zijn woorden die bij Esther passen. Kracht spreekt voor zichzelf, maar kwetsbaarheid? “Als topsporter had ik zeker moeilijke momenten. Ik kon slecht met druk omgaan. Door goede mentale begeleiding leerde ik dat steeds beter.” Ook nu voelt Esther zich nog wel eens kwetsbaar. “Ik zit al dertig jaar in een rolstoel en kan me niet meer goed herinneren hoe het was om te lopen. Ik mis dat alleen op vakantie, als ik niet kan bergbeklimmen! En ik had ook heel graag geweten hoe het is om op mooie hakken te lopen...”

Lees meer

Autoweek test hybride modellen Autoweek test hybride modellen "Met de geheel nieuwe RAV4 zet Toyota sterker dan ooit in op hybridetechniek" Zeer trouwe RAV4-rijder geeft zijn mening over de nieuwe RAV4 hybride Zeer trouwe RAV4-rijder geeft zijn mening over de nieuwe RAV4 hybride Trouwe Toyota-rijder Stephan Schaap mocht als eerste in de nieuwe Toyota RAV4 hybride rijden. Benieuwd hoe hij dit heeft ervaren? Bekijk de video. Toyota zet robots in bij Olympische Spelen 2020 Toyota zet robots in bij Olympische Spelen 2020 Toyota zet tijdens de Olympische Spelen van 2020 robots in om toeschouwers te ondersteunen. Snowboarder Chris Vos is Toyota ambassadeur Snowboarder Chris Vos is Toyota ambassadeur Snowboarder en Toyota ambassadeur Chris Vos kreeg op z’n vijfde een ernstig ongeluk. Nu doet hij voor de tweede keer mee aan de Paralympische Spelen.
Toyota cookiebeleid

Toyota.nl maakt gebruik van essentiële cookies, cookies ter verbetering van de website en social media en reclame cookies om u optimaal van dienst te zijn en te zorgen dat u relevante advertenties te zien krijgt. Als u hiermee akkoord gaat, kunt u gewoon verder gaan. In ons cookiebeleid leest u meer over cookies en kunt u indien gewenst uw cookie-instellingen aanpassen.